ハウツーが満載のコラム
文字サイズを変更する

犬はオシッコをするとき、頭とお尻を南北に向けている!?

  • このエントリーをはてなブックマークに追加
  • LINEで送る

家族や友達同士で川の字になって寝ると、気付けば、体の向きがみんな同じになっていた……なんてことがあります。やっぱり「そういうものなのね」と落ち着くものの、一体「そういうもの」って、どういうものなのでしょう?
昨年、「バナナの皮はなぜ滑るのか」を証明してイグノーベル賞を授賞した北里大の馬渕教授。その研究を始めたのは「バナナの皮は滑るもの……いや、なんで滑るの?」という疑問が浮かんだことがきっかけでした。

休息中のシカの多くが、頭を北に向けている理由

科学にまつわるエッセイ集、元村有希子『気になる科学』にあるエピソード。放牧中の牛や休息中のシカの多くは、南か北を向いているという俗説があります。ドイツとチェコの研究チームが5大陸380カ所の牛8510頭を調べたそう。その調査方法は、なんとグーグルアース。放牧されている牛たちにズームを繰り返し、牛がどの方向を向いているかをひたすら集計。結果は、俗説通り、東西よりも南北のほうが多かったというのです。

チェコの研究チームは、2974頭のシカを調べ、群れや雪上に残された休息の跡を観察しました。すると、休息中のシカの多くは、頭を北に向けていました。調査チームはこれを「地磁気による影響」ではないかと仮説を立てます。地球は大きな磁石としての性質を持っています。たとえば方位磁針が地球の南北を指すのはその影響で、これが地磁気と呼ばれるもの。著者の詳しい解説に頼れば地球の「中心の『内核』は鉄とニッケルの固まりで、その外側を、どろどろに溶けた金属が滞留している。そこに電流が生まれる。これは地磁気の源」だそう。この地磁気が示す南北に、牛やシカの動きが強く同調していたのです。

どの方角に体を向けてオシッコしているんだろう?

この地磁気は、長距離移動の渡り鳥や、川に帰ってくるサケなどが参考にしているそうですが、まだまだ解明されていない部分も多いようです。日頃から地磁気を意識して暮らしている人間はいませんが、そもそも人間がどれだけこの地磁気に影響を受けているのかすら謎めいたまま。

地球で進歩してきた生物は地球のさまざまな環境に適応してきたのですから、この地磁気のような事例が他にもあるのかもしれません。例えば「満月の夜に生まれる赤ちゃんが多い」というような俗説は、その名の通り俗っぽく語られますが、科学の目線で探究し続ければ、解明出来るのかも。

バナナの皮の研究で日本人が「物理学賞」を授賞した2014年のイグノーベル賞、この年の「生物学賞」を授賞したのは「犬は排便排尿をする際、体を地磁気の南北軸に沿わせるのを好むということを注意深く記録した」研究への評価でした。犬がオシッコをするとき、頭とお尻が南北を向いていることを証明したのです。公園で、道で、或いは室内で、犬はどの方角に体を向けてオシッコをしているだろうか……こういうトリッキーな発想と科学が結びつくと思わぬ立証が導かれるのです。

米国人の腸は海藻を消化してくれない

自分が知らない体の働きは、とても興味深いものです。この本を読むまで、海藻を頻繁に食べる日本人の腸内には海藻を消化してくれる細菌がすんでいて、その一方で米国人の腸内細菌には、同じ消化酵素を作り出せる遺伝子を持っていなかった、という事実を知りませんでした。

「私たちは自力でいろんな食物を消化しているつもりでいるが、実は腸内に共生している数百種類もの微生物が消化を助けてくれている」と著者。嫌いな食べ物を前にすると、すぐに「体質に合わないんだよね」と言って済ませてしまいますが、ちょっと待って、その体質って一体何なんだろうと考え込むと、まったく知らなかった自分の体の秘密が見えてきます。

(文:武田砂鉄)

気になる科学 調べて 悩んで 考える

著者:元村有希子
出版社:毎日新聞社
ウシやシカはどうして北を向くのか? Eメールとウシのゲップと地球温暖化な関係とは? iPS細胞・山中伸弥教授の「滑る話」って?! 男らしさと薬指の関係とは…… ノーベル賞や疑似科学、宇宙から地震、原発問題まで、「発信箱」「記者の目」でおなじみの科学環境部デスクによる最新〈理系〉コラム。震災、原発事故以降、科学に無関心でいられなくなったすべての人に贈る、103篇。これを読んだら、もう理科は苦手、理系嫌い、なんて言えなくなります。『理系思考』から5年、待望の最新刊。 ノーベル賞、iPS細胞、モーツァルトの波動、アンドロイド、遺伝子、ヒッグス粒子、ニュートリノ、食、介護、地震、原発、論文捏造、はやぶさ、ISS、宇宙開発、皆既日食、男の薬指などなど……全103篇

  • このエントリーをはてなブックマークに追加
  • LINEで送る

関連記事